Межзвездную комету-странника нашли на снимках за год до открытия

Официально межзвездную комету 2I/Борисов засекли лишь в августе этого года, но, судя по траектории, к тому моменту она уже несколько месяцев летела по нашей системе. Поэтому ученые просмотрели снимки за последний год и нашли объект на снимках от декабря 2018 года!

На момент открытия, то есть в августе, комета находилась на расстоянии 3 астрономических единиц от Солнца, то есть примерно в два раза дальше Марса. Самые ранние снимки же были сделаны, когда она была на расстоянии 8 а.е., далеко за орбитой Юпитера.

Эта находка позволит ученым лучше понять характеристики межзвездного гостя, а также позволит более точно рассчитать траекторию движения объекта.

Межзвездную комету-странника нашли на снимках за год до открытия

Из-за угла полета 2I/Борисов долгое время находилась в солнечной зоне избегания — области неба, за которой почти невозможно наблюдать из-за сильного излучения Солнца. К тому же солнечное излучение может серьезно повредить чувствительные инструменты, поэтому за ней не наблюдают. Комета находилась в этой области с мая по сентябрь 2019 года. 

К счастью, существуют рутинные программы наблюдений, в ходе которых в пассивном режиме делаются снимки. Они нацелены на поиск изменений, поэтому нередко ловят что-то еще до официального открытия.

Поэтому команда исследователей под руководством Куанжи Йе из Мэрилендского университета попыталась найти комету в данных, собранных программами Catalina Sky Survey, Pan-STARRS и Zwicky Transient Facility. Поиск велся с помощью компьютерной программы и вернул 202 потенциальных снимка, сделанных в период с 1 октября 2018 года до 30 августа 2019 года (дня открытия).

Межзвездную комету-странника нашли на снимках за год до открытия

Как уже говорилось выше, самым ранним снимком оказался снимок от 13 декабря 2018 года. Тогда 2I/Борисов находилась на расстоянии 8 а.е. Для сравнения , средняя орбита Юпитера — около 5,2 а.е.

Команда также просмотрела прошлогодние ноябрьские снимки области неба, где теоретически должна был пролетать комета, когда была на расстоянии 8,5 а.е. от Солнца. И там ученые комету не нашли.

Из этого можно сделать сразу несколько выводов.

Во-первых, это накладывает ограничения на размер кометы. Ее радиус не может превышать 7 километров, а активная площадь, производящая газ, составляет от 0,5 до 10 кв. км.

Во-вторых, комета стала активной на расстоянии от 5 до 7 а.е. от Солнца. На этом отрезке началось сублимирование льда, и это поможет ученым более точно определить его состав.

Межзвездную комету-странника нашли на снимках за год до открытия

Обычно кометы Солнечной системы, которые становятся активными на отрезке от 3 до 5 а.е., сублимируют водный лед. А кометы, которые становятся активными на отрезке 5–8 а.е., сублимируют более летучие молекулы — в частности, угарный и углекислый газы.

Все наблюдения за кометой пока что подтверждают предположение, что 2I/Борисов чрезвычайно похожа на кометы из облака Оорта. Значит, можно предположить, что она сублимирует угарный и углекислый газы.

Ученые продолжат наблюдать за кометой.

— 
Научная статья была выложена в открытый доступ в
arXiv и отдана на публикацию в The Astronomical Journal.