Астрономы уже довольно долгое время знают, что Млечный путь столкнется с Андромедой. Считалось, что это произойдет примерно через 3.75 миллиарда лет.

Но в рамках нового исследованияученые, опираясь на новейшую базу данных миссии “Гайя” Европейского космического агентства (ЕКА), смогли более точно рассчитать, когда и как это произойдет.

Начнем с того, что в этом участвуют не только Млечный путь и Андромеда (M31). Обе галактики входят в группу галактик, которая называется Местной группой. И в этой группе есть третий важный член — галактика Треугольник(M33). В группе есть и другие галактики (их более 54), но эти три составляют основную массу: Андромеда самая крупная, следом за ней идет Млечный путь и потом Треугольник, третья по размеру.

Ниже: в центре Млечный путь, левее и выше — Андромеда, а чуть левее и ниже от нее — Треугольник. (в полном формате). 

Мы ошибались в дате столкновения нашей галактики с Андромедой
(Wikipedia Commons/Antonio Ciccolella)

Центр тяжести местной группы находится где-то между Млечным путем и Андромедой. И Андромеда, и Треугольник являются спиральными галактиками и находятся от нас на расстоянии от 2.5 миллиона световых лет до 3 миллионов световых лет. Они расположены настолько близко друг к другу, что нельзя исключать вероятность гравитационного взаимодействия, которое, потенциально, может сильно изменить условия столкновения.

Чтобы максимально точно произвести такие расчеты, нужно знать, как эти галактики движутся в 3D. И вот в тут-то и пригодился каталог данных миссии Гайя.

Миссия Гайя занимается точным измерением расположения и скоростей всех звезд Млечного пути и некоторых частей местной группы. Речь идет о самых крупных и ярких звездах соседних галактик.

Ранее, с помощью Хаббла, астрономы выяснили, что либо галактика Треугольник находится на невероятно долгой (6 миллиардов лет) орбите вокруг Андромеды и уже когда-то с ней столкнулась, либо Треугольник лишь собирается столкнуться с Андромедой в первый раз. 

Каждый из этих сценариев предполагает свою орбиту, свою историю формирования и свое будущее для каждой из галактик.

Но теперь Гайя дала астрономам необходимые данные, чтобы рассчитать не только пути галактик в космосе, но и скорости их вращения

Ученые изучают формирование и вращение галактик уже на протяжении 100 лет, и лишь Гайя позволила впервые узнать скорость вращения наших ближайших крупных соседей.

Новые данные позволили с точностью определить, что галактика Треугольник впервые собирается столкнуться с Андромедой.

Мы ошибались в дате столкновения нашей галактики с Андромедой
(E. Patel/G. Besla/University of Arizona/R. van der Marel/STScI)

Более того, мы теперь знаем, что Млечный путь и Андромеда столкнутся не лоб в лоб (хотя это вообще сложно назвать столкновением, ведь маловероятно, что какие-либо звезды и планеты действительно столкнутся), а по касательной.

И произойдет это не через 3.75 млрд лет, а через 4.5 миллиарда лет.

Такие исследования важны для нашего понимания того, как формируются и эволюционируют галактики.

 — 
Источник: The Astrophysical Journal(статья бесплатна).

Другие статьи по теме:
~ 3D-карта 1.7 миллиарда звезд нашей Галактики — как такое возможно?
~ Вот, что происходит, когда галактика пробивает дыру в другой галактике